LAURA OTTERPOHL 分析声誉尽职调查如何能帮助投资者发掘出一些他们通过其他方式难以察觉的风险问题

听人说过跨国合资中的惨痛经历吗?来自两个不同国家的公司决定在开展多年的业务合作后组建一家合资公司。其中那家“外国公司”同意将合资公司建立在其合作伙伴所在国境内。他们聘请了律师、会计师和顾问团队负责监督此项合资交易,以保证交易能够顺利完成。事实上交易也确实非常顺利地完成了。合资公司一切就绪,销售额一路上涨,每个人都很开心——直到这一切坍塌的那一刻。

一封突如其来的电子邮件在一夜之间使一切都变得面目全非。那家外国公司收到的电邮指出,在合资公司的存续期间内,价值数百万美元的库存无故消失,仿冒产品充斥合资公司的本国市场,而一直以来接收外国公司付款的很多供应商账户都是假的。这一切究竟是怎么发生的呢?

人人都知道尽职调查的重要性。尽职调查如此重要,以至于人们开展多种类型的尽调:针对财务、法律、业务、运营、人力资源等等。在这个合资公司设立过程中,开展了几种类型的尽职调查,但是风险并未被发现,灾难最终还是发生了。那么我们又该如何检测及预防这些风险呢?在许多情况下,解决的方法是:展开声誉尽职调查(reputational due diligence)。

什么是声誉尽调?

简而言之,声誉尽调能够穿透事情表象,发掘业务合作伙伴的“真相”。声誉尽调可以为其他类型的尽职调查提供支持,以将业务伙伴“字面上的”情况与其现实活动进行比较。它可以识别出业务伙伴自己介绍的情况与其在现实世界中的实际行为和存续状态之间的任何矛盾之处,也就是业务合作伙伴告诉你他们在做什么与他们真正做了什么之间的差别。

声誉尽调能够为以下问题提供答案:

  • 业务伙伴的实际情况与其自己的介绍有什么出入吗?
  • 有没有未披露的外部商业利益?
  • 所有权结构是什么?谁是最终所有人?
  • 是否有迹象表明该公司在实际运作?该公司处于合法存续状态吗?
  • 业务伙伴真的拥有特定行业的经验吗?
  • 投资者真的有钱做出投资吗?
  • 将在本地聘用的总经理或高级职员是否有犯罪前科?

声誉尽调是对商业伙伴进行“定性”考察。它可以针对公司或个人,但通常是二者兼而有之。毕竟,公司的背后还是人在操纵。声誉尽调可以应用于各种法律环境,但本文将重点介绍其在并购和监管合规(包括反贿赂反腐败和反洗钱合规)中的应用。

并购中的声誉尽调

在并购过程中,声誉尽调用于支持其他类型的尽职调查,试图挖掘在其它类型尽职调查中的下列信息:(1)并购目标或投资者未分享的信息;以及(2)未被挖掘的信息。

参与并购的企业可能会问:桌对面的交易对手到底属于哪家公司?投资者真的有钱投资吗?目标公司可以坚持履行交易中他们一方的事项吗?另一方是否隐藏了将我方知识产权置于危险境地的商业利益?

案例分析。一名中国投资人希望投资一家尚未在中国开展业务的欧洲公司。中国投资人希望享有该公司的部分所有权,并获得该公司技术在中国的经销权。外国公司按要求提供了一切文件,且投资人开展了财务、法律和商业尽调。但中国投资人仍然怀疑:“还有什么情况是我们没有发现的?这项交易是否会取得成功?”这里应该指出的是,虽然调查研究都不能用来预测未来,但声誉尽调确实能提供有关被调查的公司及其主要人员行为的有用信息。

中国投资人决定对欧洲公司进行声誉尽调。通过调查,投资人确实发现了在其他类型的尽职调查中未被发现的一些风险。欧洲公司未曾透露它有两家关联机构正在开发同类技术,并且也正在寻求与其他中国公司达成类似的投资交易。中国投资人咨询了法律顾问,并决定利用这些信息与欧洲公司进行谈判。协议签署后,本着“信任但也要验证”的精神,中国投资人决定每年进行声誉尽调,以对类似风险实施监控。

在并购中也可以利用声誉尽职调查来识别未被披露且在并购后可能将由投资者负责的诉讼或第三方关系。

反腐合规

有些人认为中国是境外反腐合规的重点关注地区。某些司法辖区要求企业合理了解其第三方商业伙伴贿赂外国官员的风险。为了满足这一要求,在接纳和监控业务合作伙伴的流程中可以将声誉尽调纳入企业的反腐合规体制,以识别合规警示信号。

Laura Otterpohl, Founder, Lohtsman

案例分析。一家美国医疗器械公司在中国开展业务。根据该公司的反腐合规制度,中国被视为高风险地区。在中国商业伙伴被接纳之前,中国实体及其主要人员必须提供自己的信息,并披露与政府及/或国有企业的关系以及外部商业利益。由于中国在该美国公司的反腐合规制度中被视为高风险地区,因此在合作开始前,作为接纳合作伙伴程序的一部分,中国实体必须接受声誉尽调。

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作者: Lohtsman公司创始人Laura Otterpohl。Lohtsman是一家提供声誉尽职调查服务的咨询公司