软件专利适格性

作者: 李辉,三友知识产权代理有限公司
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国关于计算机实施发明(CII)专利适格性的法律在不断改进。关于CII专利适格性,最基础的规则是:一件适格的发明应当解决技术问题,采用技术手段,并实现技术效果。上述三项要素应当体现在专利权利要求方案中,且该方案控制、指引或处理计算机的外部或内部对象。

三友知识产权代理有限公司合伙人/专利代理人李辉专利适格性
李辉
三友知识产权代理有限公司
合伙人/专利代理人

法律明确禁止对仅涵盖思维活动和科学发现的规则和方法的发明授予专利。因此,无论权利要求中包含的方案如何,国家知识产权局一律不予接受某些类型的权利要求主题名称。例如:一种数据结构,包括……;一种算法,包括……;一种股票交易模型,包括……。

可被接受的CII权利要求形式通常包括以下几种:(1)一种执行软件步骤的方法;(2)一种储存软件的可读介质,该软件被计算机执行时可实现一种方法;(3)一种由功能性模块(对应于软件步骤)定义的设备;(4)一种设备,包括一个处理器和一个由该处理器执行的软件。

适格实体要求。除形式上的要求,针对CII专利适格性的实体规定还要求权利要求方案能解决技术问题,采取技术手段,并实现技术效果。

1技术手段。技术手段是一组符合自然规律的技术特征,且应当用于解决技术问题并实现申请保护之发明的技术效果。技术特征应当与非技术特征(算法、商业模式等)相互关联、作用。单纯的数学计算不具专利适格性。仅将计算机用于一个不具相互关联或相互作用性的非技术方案不足以使该计算机成为一种技术手段。

2技术问题和效果。除了非技术问题和非技术效果,申请保护的方案应当至少解决一个技术问题并实现一种技术效果。技术问题和效果与现实世界中具有技术性质的客体有关,例如,创造物理客体,建立物理联系或改善物理特征。相应地,申请方案的结果应当是获得/改造一个技术客体,使用一个技术客体以获得/更改信息,或改变一个技术客体的运行方式等等。具体而言,三种技术要素应当体现在权利要求方案中,而该方案控制、指引或处理计算机的外部对象或内部对象。控制、指引和处理外部对象包括控制外部运行流程或外部运行设备、处理或交换外部数据、控制人类有意识的行为等。就外部对象(有形的物体或无形的数据/信息)而言,具有物理性质是极为重要的。该对象应当具有自然或技术特征,包括物理、生物、化学、天文特征等。该对象不能仅仅是由人类定义的符号。

与现实世界的交互有助于增加权利要求方案的适格性。这不仅只是为了满足技术要素的要求,也反映了对过于宽泛的概念或想法授予专利的担忧。控制、指引和处理内部对象包括改善计算机的内部性能、管理计算机的内部资源,以及改善计算机内的数据传输等等。

CII发明的其他一些要求包括:

1新颖性和创造性。至于对CII新颖性和创造性的审查,如果算法和商业规则一类的非技术特征和技术特征在解决技术问题的方面是相互关联、相互作用的,则应当把它们视作一个整体。在创造性审查的三步法中,与最接近的现有技术相比,解决的问题应当以请求保护的包括非技术特征和技术特征在内的整个方案为基础来确定(在技术特征和非技术特征是相互关联且作用的情况下)。否则,则不应考虑非技术特征。

2功能性特征。根据最高法院的司法解释,权利要求中的功能性特征包括说明书中公开的实施例及其等同物。如果所属技术领域的技术人员通过阅读权利要求可以立即设想到某个特征的实施例,则该特征不属于功能性特征。根据审查指南,对于CII的单元加功能类型的设备权利要求,功能性特征应当理解为由软件模块而非硬件组件来完成。然而,在一起侵权案件中(诺基亚v.华勤一案),单元被认定为功能性组件,且对其的解释是按照说明书中公开的硬件实施例来做出的。还有一个问题是,这些具有各自功能的模块可能会在认定侵权时造成不确定性,因为很难在侵权产品中找到一个对应权利要求中的单独模块的独立组件。相应地,就CII而言,建议以处理器加软件的形式而非单元加功能的形式来撰写设备权利要求。

3充分公开。充分公开是CII的另一个重要要求,应当在说明书中明确定义软件应用的具体场景和实施。就算法相关的专利而言,算法中的各种参数应当与应用技术领域中的数据互相关联。对于商业模式相关的专利,也应当描述具体场景和流程。

总结。鉴于CII领域的相关实践,我们建议,可在撰写权利要求时描述一个实际场景中涉及技术元素和非技术元素相交互/联系的过程以实现技术元素和非技术元素的结合。

具备三个技术要素(问题、手段、效果)是CII的必要条件。不过,为了保护新兴行业中的创新发明,对“技术”要素的要求呈现出了逐渐放宽的趋势。

作者:三友知识产权代理有限公司合伙人/专利代理人李辉

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